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Ciertos plásticos y alimentos procesados ponen en riesgo el corazón de los niños

La exposición dietaria a ciertos plásticos podría jugar un rol oculto en el incremento epidémico de la hipertensión infantil, según datos que se desprenden de un estudio que incluyó a cerca de 3.000 niños.

Los aditivos del plástico conocidos como ftalatos o ésteres de ácido ftálico son inodoros, incoloros y están presentes en casi todo: aparecen en los pisos, en los vasos plásticos, pelotas, el papel film, los catéteres intravenosos y -según los Centros para el Control de Enfermedades y Prevención (de Estados Unidos)- están en el cuerpo de la mayoría de los norteamericanos.

Desde que fueron identificados como nocivos para la salud, los ftalatos han estado bajo un creciente escrutinio. Y hay cada vez más evidencia que sugiere que la exposición dietaria a los ftalatos (que puede derivar del empaquetado o al estar mezclados con los alimentos) puede causar importantes anormalidades metabólicas y hormonales, en especial durante el desarrollo temprano.

Ahora, una nueva investigación publicada hoy en el “Journal of Pediatrics” sugiere que algunos tipos de ftalatos suponen otro riesgo para los niños: el compromiso de su salud cardíaca.

Basándose en datos de una encuesta nacional que incluyó a alrededor de 3.000 niños y adolescentes, investigadores del NYU Langone Medical Center -en colaboración con científicos de la Universidad de Washington y de la Escuela de Medicina de la Universidad Estatal de Penn- documentaron por primera vez una conexión entre la exposición dietaria al DEHP (ftalato de bis 2-etilhexilo), una clase común de ftalato ampliamente utilizado en la producción industrial de alimentos, y una elevada presión arterial sistólica (medida de la presión arterial que se toma cuando el corazón se contrae).

“Los ftalatos pueden inhibir la función de las células cardíacas y causar estrés oxidativo, lo cual compromete la salud de las arterias. Pero nadie exploró la relación entre la exposición a los ftalatos y la salud cardíaca en los niños” , señaló el autor principal del estudio, el doctor Leonardo Trasande, profesor asociado de Pediatría, Medicina Ambiental y Salud de la Población en el NYU Langone Medical Center.

“Quisimos analizar el vínculo entre los ftalatos y la presión arterial en la infancia, en especial, debido al aumento de los casos de hipertensión arterial en niños y la creciente evidencia referida al rol de las exposiciones ambientales en las fases tempranas de desarrollo de la enfermedad” , añadió.

La hipertensión es definida clínicamente como una lectura de la presión arterial sistólica mayor a 140 mm/Hg. Si bien es más común en personas mayores de 50 años, está convirtiéndose en una patología cada vez más prevalente entre los niños debido a la epidemia mundial de obesidad.

Encuestas nacionales recientes efectuadas en Estados Unidos indican que el 14 por ciento de los adolescentes norteamericanos tienen actualmente pre-hipertensión o hipertensión. “La obesidad es una de las causas fundamentales de esta tendencia pero nuestros hallazgos sugieren que los factores ambientales también pueden ser parte del problema”, advirtió el doctor Trasande. “Esto es importante porque la exposición a los ftalatos puede ser controlada a través de intervenciones regulatorias y conductuales”, agregó.

Para llevar adelante el estudio, los investigadores analizaron los datos de seis años de una encuesta nacional representativa realizada por los Centros Nacionales para las Estadísticas de Salud. Se midió la presencia de ftalatos en muestras de orina, utilizando las técnicas de análisis estándar.

De este modo, los científicos descubrieron que cada vez que el nivel de productos de descomposición del DEHP en la orina se triplicaba, la presión arterial infantil aumentaba un milímetro de mercurio (que es la medida para tomar la presión).

“Este incremento puede parecer intrascendente a nivel individual, pero a nivel poblacional tales cambios en la presión arterial pueden aumentar sustancialmente el número de niños afectados por la hipertensión arterial” , argumentó Trasande.

Por último, el experto hizo hincapié en que esta investigación pone de manifiesto la necesidad de que existan políticas que limiten la exposición a químicos ambientales perjudiciales para la salud, en conjunto con intervenciones nutricionales y conductuales enfocadas a proteger la salud cardiovascular.

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